Investigación con células madre

Definición

Una célula madre es una célula genérica que puede hacer copias exactas de sí misma indefinidamente. Tiene la capacidad de producir células especializadas para diversos tejidos del cuerpo, tales como el miocardio, el tejido cerebral y el tejido hepático. Las células madre se pueden guardar y emplear posteriormente para producir células especializadas, cuando sea necesario.

Existen dos tipos básicos de células madre:

  • Células madre embrionarias: se obtienen ya sea de fetos abortados o de óvulos fecundados que han quedado de una fecundación in vitro (FIV). Son útiles para propósitos médicos o de investigación porque pueden producir células para casi todos los tejidos del cuerpo.
  • Células madre adultas: no son tan versátiles para propósitos de investigación porque son específicas para ciertos tipos de células, tales como la sangre, los intestinos, la piel y el músculo. El término "célula madre adulta" puede confundir porque tanto los niños como los adultos las tienen.

Información

Usos potenciales de las células madre

Existen muchas áreas de la medicina en las que la investigación con células madre podría tener un impacto significativo. Por ejemplo, hay una diversidad de enfermedades y lesiones en las cuales las células o el tejido del paciente se destruyen y deben ser reemplazados por un trasplante de tejido o de órganos. Las células madre pueden generar un nuevo tejido en estos casos y hasta curar enfermedades para las cuales actualmente no existe una terapia adecuada. Las células madre podrían servir para enfermedades como el mal de Alzheimer y el mal de Parkinson, la diabetes, la lesión de la médula espinal, la cardiopatía, el accidente cerebrovascular, la artritis, el cáncer y las quemaduras.

Las células madre también podrían ser usadas para obtener una mejor comprensión de cómo funciona la genética en las etapas iniciales del desarrollo celular. Esto puede ayudar a los científicos a entender por qué algunas células se desarrollan anormalmente y conducen a problemas médicos tales como anomalías congénitas y cáncer. Esto podría ayudarles a los científicos a aprender cómo prevenir algunas de estas enfermedades.

Finalmente, las células madre pueden ser útiles en la prueba y desarrollo de fármacos. Debido a que las células madre se pueden utilizar para crear cantidades ilimitadas de tejido especializado, tales como tejido cardíaco, se pueden realizar pruebas para determinar la reacción de los fármacos en estos tejidos especializados antes de probarlas en animales o en seres humanos. Los fármacos se podrían probar para determinar más rápidamente su efectividad y efectos colaterales.

Controversia acerca de la investigación con células madre

En agosto de 2001, el presidente George W. Bush aprobó fondos federales limitados para la investigación con células madre. Aunque las investigaciones con células madre tienen el potencial para promover avances médicos de importancia, como la cura para muchas enfermedades. Estas investigaciones generan controversia.

La controversia sobre las células madre se basa en la creencia de los opositores de que un óvulo fecundado es fundamentalmente un ser humano con derechos e intereses que necesitan ser protegidos. Quienes se oponen a la investigación con células madre no quieren que los fetos y los óvulos fertilizados sean usados con fines de investigación. Sin embargo, un equipo de científicos ha desarrollado una técnica que tuvo éxito en la generación de células madre de ratón sin destruir el embrión, pero esta técnica aún no se ha intentado en tejido embrionario humano. Muchos otros científicos están tratando de crear formas de células madre embrionarias humanas más aceptadas universalmente, al igual que otros tipos de células madre adultas.

Los que apoyan la investigación con células madre argumentan que los óvulos fecundados son donados con el consentimiento de cada pareja y de todas formas serán descartados y que, por lo tanto, no existe potencial alguno de que esos óvulos fecundados se conviertan en seres humanos. En este momento, los óvulos fecundados no se crean específicamente para la investigación con células madre.

Al igual que sucede con cualquier asunto moral y ético, es probable que la controversia que gira en torno a la investigación con células madre continúe por algún tiempo.

El gobierno de los Estados Unidos publicó nuevas pautas con respecto a las células madre en el 2009. Las nuevas pautas abarcan asuntos como consentimiento informado de los donantes y la redacción o formulación de dicho consentimiento, así como también la cuestión de las ganancias financieras. Los Institutos Nacionales de Salud (National Institutes of Health, NIH) llevan un registro de las células madre, que incluye las líneas embrionarias humanas, que son elegibles para recibir financiación por parte del gobierno.

Referencias

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Revision

Last reviewed 11/2/2012 by Chad Haldeman-Englert, MD, FACMG, Wake Forest School of Medicine, Department of Pediatrics, Section on Medical Genetics, Winston-Salem, NC. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by A.D.A.M. Health Solutions, Ebix, Inc., Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, David R. Eltz, and Stephanie Slon.

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