Estreñimiento

Definición

Es una afección que se define con mayor frecuencia como el hecho de tener una deposición menos de tres veces a la semana. Generalmente está asociada con heces duras o difíciles de evacuar. Usted puede presentar dolor mientras se evacuan las heces o puede ser incapaz de tener una deposición después de hacer fuerza o pujar durante más de 10 minutos.

Nombres alternativos

Irregularidad de las deposiciones; Falta de deposiciones regulares

Consideraciones

Las deposiciones normales son diferentes para cada persona y es probable que uno no tenga una deposición todos los días. Mientras algunas personas saludables siempre presentan heces blandas o casi líquidas, otras tienen heces firmes, pero sin dificultad para evacuarlas.

Cuando usted rara vez tiene una deposición o cuando se requiere de mucho esfuerzo para su evacuación, se tiene estreñimiento. El paso de las heces grandes, anchas o duras puede desgarrar el ano, especialmente en los niños, lo cual puede causar sangrado y ocasionar una fisura anal.

Causas

El estreñimiento es causado con mayor frecuencia por:

  • Dieta baja en fibra
  • Falta de actividad física
  • No tomar suficiente agua
  • Demora para ir al baño cuando se presenta la urgencia de defecar

El estrés y los viajes también pueden contribuir al estreñimiento u otros cambios en las deposiciones.

Otras causas de estreñimiento pueden abarcar:

El estreñimiento en los niños con frecuencia se presenta si ellos retienen las deposiciones cuando no están listos para el entrenamiento en el control de esfínteres o le temen a esto.

Cuidados en el hogar

Los niños y los adultos deben consumir suficiente fibra en la dieta. Las verduras, las frutas frescas, las frutas secas, al igual que el trigo integral, el salvado o la harina de avena son excelentes fuentes de fibra. Para beneficiarse de la fibra, tome mucho líquido para ayudar a evacuar las heces.

Para los bebés con estreñimiento:

  • De más de 2 meses: ensayar con 60 a 100 g (2 a 4 onzas) de jugo de fruta (uva, pera, manzana, cereza o ciruela) dos veces al día.
  • De más de 4 meses: si el bebé ha comenzado a consumir alimentos sólidos, se le puede dar alimentos de bebé con alto contenido en fibra (arvejas, legumbres, albaricoques, ciruelas secas, duraznos, peras, ciruelas frescas, espinacas) dos veces al día.

El ejercicio regular también puede ayudar a establecer deposiciones regulares. Si usted está confinado a una silla de ruedas o postrado en cama, cambie de posición con frecuencia. Además, realice ejercicios abdominales y de elevación de piernas. Un fisioterapeuta puede recomendarle ejercicios que pueda hacer.

El uso de ablandadores de heces, como los que contienen docusato sódico, puede servir. Los laxantes como el Psyllium pueden ayudar a agregarle líquido y volumen a las heces. Asimismo, los supositorios o laxantes suaves, como la leche de magnesia líquida, pueden establecer deposiciones regulares.

Los enemas o laxantes estimulantes se deben reservar sólo para casos graves. Estos métodos deben utilizarse únicamente si la fibra, los líquidos o los ablandadores fecales no brindan suficiente alivio.

NO suministre laxantes ni enemas a los niños sin consultarle primero al médico.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al médico inmediatamente si presenta estreñimiento súbito con cólicos abdominales e incapacidad para evacuar las heces o los gases. NO tome ningún laxante.

Igualmente llame al médico si:

  • Ha estado utilizando laxantes durante varias semanas o los cuidados personales no están funcionando. 
  • Tiene sangre en las heces.
  • Presenta estreñimiento alternando con diarrea.
  • Tiene dolor rectal.
  • Presenta dolor abdominal agudo o intenso, en especial cuando está acompañado de distensión. 
  • Tiene heces delgadas con aspecto de lápiz. 
  • Experimenta una pérdida de peso inexplicable.
Llame al pediatra de su hijo inmediatamente si:
  • Un bebé (excepto aquéllos exclusivamente amamantados) no ha tenido una deposición en tres días y está irritable o vomitando

Igualmente llame al pediatra si:

  • Un bebé de menos de dos meses presenta estreñimiento
  • Los bebés que no están lactando pasan tres días sin tener una deposición (llame de inmediato si se presenta vómito o irritabilidad)
  • Un niño está conteniendo las deposiciones con el fin de resistirse al entrenamiento para el control de esfínteres

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico llevará a cabo un examen físico, el cual puede incluir un examen rectal, y hará preguntas como las siguientes:

  • ¿Cuánto tiempo se ha sufrido de estreñimiento?
  • ¿Cuántos días pasan entre dos deposiciones?
  • ¿Empeora cuando se está estresado(a)?
  • ¿De qué color, forma y consistencia son las heces?
  • ¿Se presenta algún tipo de sangrado con la deposición?
  • ¿Ha experimentado algún dolor abdominal?
  • ¿Qué cirugías o lesiones ha tenido?
  • ¿Qué medicamentos toma?
  • ¿Toma café o ingiere alcohol? ¿Fuma?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

Los siguientes exámenes pueden ayudar a diagnosticar la causa del estreñimiento:

Prevención

Evitar el estreñimiento es más fácil que tratarlo, pero implica las mismas medidas en el estilo de vida:

  • Tomar mucho líquido cada día (al menos 8 vasos de agua por día)
  • Consumir mucha fibra 
  • Hacer ejercicio regularmente
  • Ir al baño cuando se presente la urgencia y no esperar

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Fuentes de fibraÓrganos del sistema digestivo

Referencias

Camilleri M. Disorders of gastrointestinal motility. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2011:chap 138.

Lembo AJ, Ullman SP. Constipation. In: Feldman M, Friedman LS, Sleisenger MH, eds. Sleisenger & Fordtran's Gastrointestinal and Liver Disease. 9th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2010:chap 18.

Revision

Last reviewed 9/2/2012 by David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M. Health Solutions, Ebix, Inc.

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