Epiglotitis

Definición

Es la inflamación de la epiglotis, el tejido que cubre la tráquea. La epiglotitis es una enfermedad potencialmente mortal.

Nombres alternativos

Supraglotitis

Causas

La epiglotis es un tejido rígido pero flexible (llamado cartílago) ubicado en la parte posterior de la lengua. Ésta cierra la tráquea cuando usted traga para que el alimento no ingrese a las vías respiratorias. Esto ayuda a prevenir la tos o la asfixia después de tragar.

La inflamación de la epiglotis generalmente es causada por las bacterias Haemophilus influenzae (H. influenzae). También puede deberse a otras bacterias o virus que pueden causar infecciones de las vías respiratorias altas.

La epiglotitis ahora es muy poco frecuente, debido a que la vacuna contra el Haemophilus influenzae tipo B (Hib) es una de las vacunas rutinarias en la infancia. La enfermedad alguna vez se observó sobre todo en niños entre los 2 y 6 años de edad. En raras ocasiones, la epiglotitis puede ocurrir en adultos.

Síntomas

La epiglotitis comienza con una fiebre alta e irritación de la garganta. Otros síntomas pueden ser:

  • Ruidos respiratorios anormales (estridor)
  • Fiebre
  • Coloración azulada de la piel (cianosis)
  • Babeo
  • Dificultad respiratoria (es posible que el paciente necesite sentarse derecho e inclinarse ligeramente hacia adelante para respirar)
  • Dificultad para deglutir
  • Cambios en la voz (ronquera)

Las vías respiratorias pueden bloquearse totalmente, lo cual puede causar un paro respiratorio y la muerte.

Pruebas y exámenes

La epiglotitis es una urgencia médica, por lo que se debe buscar asistencia médica inmediata. No utilice un bajalenguas para intentar examinar la garganta en casa, ya que esto puede hacer que la afección empeore.

El médico puede examinar la laringe utilizando ya sea un pequeño espejo sostenido contra la parte posterior de la garganta o se puede usar una sonda de observación llamada laringoscopio.Este examen es mejor hacerlo en el quirófano o en un escenario similar donde los problemas respiratorios súbitos se pueden manejar más fácilmente. 

Los exámenes que se pueden hacer abarcan:

Tratamiento

Se necesita hospitalización, generalmente en la unidad de cuidados intensivos (UCI).

El tratamiento involucra métodos para ayudar a la persona a respirar, como:

  • Tubo de respiración (intubación)
  • Oxígeno húmedo (humidificado)

Otros tratamientos pueden abarcar:

  • Antibióticos para tratar la infección
  • Antinflamatorios, llamados corticosteroides, para disminuir la inflamación de la garganta
  • Líquidos por vía intravenosa (IV)

Expectativas (pronóstico)

La epiglotitis puede ser una emergencia potencialmente mortal. Con el tratamiento adecuado, el desenlace clínico generalmente es bueno.

Posibles complicaciones

Los espasmos pueden causar el cierre abrupto de las vías respiratorias, en cuyo caso la muerte sobreviene en cuestión de minutos.

Se puede presentar la obstrucción total de las vías respiratorias, lo cual podría ocasionar la muerte.

Cuándo contactar a un profesional médico

Un espasmo puede provocar el cierre repentino de las vías respiratorias o éstas pueden resultar totalmente bloqueadas. Cualquiera de estas situaciones puede causar la muerte

Prevención

La vacuna Hib protege a la mayoría de los niños de la epiglotitis.

La bacteria más común (H. influenzae) que causa la epiglotitis es contagiosa. Si alguien en su familia está enfermo a causa de esta bacteria, otros familiares necesitan que les hagan exámenes y tratamiento.

Figures

Haemophilus influenzaeAnatomía de la gargantaHaemophilus influenzae

Referencias

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Roosevelt GE. Acute inflammatory upper airway obstruction (croup, epiglottitis, laryngitis, and bacterial tracheitis). In: Kliegman RM, Stanton BF, St. Geme JW III, et al., eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 19th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 377.

Revision

Last reviewed 2/25/2014 by Sameer Patel, MD, Assistant Professor of Pediatrics, Northwestern University, Feinberg School of Medicine, Chicago, IL. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Isla Ogilvie, PhD, and the A.D.A.M. Editorial team.

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