Obstrucción de las vías respiratorias altas

Definición

Esto ocurre cuando las vías respiratorias altas resultan estrechas o bloqueadas, dificultando la respiración. Las zonas que pueden resultar afectadas son la tráquea, la laringe o la garganta (faringe).

Nombres alternativos

Obstrucción aguda de las vías aéreas superiores

Causas

Las vías respiratorias pueden resultar estrechas o bloqueadas debido a diversas causas como:

  • Reacciones alérgicas en las cuales la tráquea o la garganta se hinchan y cierran, incluso reacciones alérgicas a la picadura de abejas, al maní, a los antibióticos (penicilina) y los medicamentos para la presión arterial (inhibidores de la ECA).
  • Reacciones y quemaduras químicas.
  • Epiglotitis (infección de la estructura que separa la tráquea del esófago).
  • Fuego o quemaduras por la inhalación de humo.
  • Cuerpos extraños, como maní y otros alimentos inhalados, fragmentos de globos inflables, botones, monedas y juguetes pequeños.
  • Infecciones de la zona de las vías respiratorias.
  • Absceso periamigdaliano (acumulación de material infectado cerca de las amígdalas).
  • Absceso retrofaríngeo (acumulación de material infectado en la parte posterior de la vía respiratoria).
  • Cáncer de garganta.
  • Traqueomalacia (debilidad del cartílago que le da soporte a la tráquea).
  • Problemas de las cuerdas vocales.

Síntomas

Los síntomas varían de acuerdo con la causa, pero algunosson comunes a todos los tipos de obstrucción de las vías respiratorias.

Por ejemplo:

Pruebas y exámenes

El médico hará un examen físico que puede revelar:

  • Disminución de los ruidos respiratorios en los pulmones
  • Respiración rápida, superficial o lenta

Los exámenes generalmente son innecesarios, pero se pueden realizar los siguientes:

Tratamiento

 El tratamiento depende de la causa de la obstrucción.

  • Los objetos atorados en las vías respiratorias se pueden extraer con instrumentos especiales.
  • Se puede insertar una sonda dentro de la vía respiratoria (sonda endotraqueal) para ayudar con la respiración. 
  • Algunas veces, se hace una abertura a través del cuello hasta la vía respiratoria (traqueotomía o cricotirotomía).
Si la obstrucción se debe a un cuerpo extraño, como un pedazo de alimento que se ha inhalado, realizar compresiones abdominales puede salvar la vida de la persona.  

Expectativas (pronóstico)

El tratamiento rápido a menudo es eficaz. Sin embargo, la enfermedad es peligrosa y puede ser mortal, incluso si se realiza el tratamiento.

Posibles complicaciones

Si la obstrucción no se alivia, puede ocasionar:

  • Daño cerebral
  • Insuficiencia respiratoria
  • Muerte

Cuándo contactar a un profesional médico

La obstrucción de las vías respiratorias es una situación de urgencia. Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) para solicitar ayuda médica. Siga las instrucciones sobre cómo ayudar a mantener a la persona respirando hasta que llegue la ayuda.

Es bueno aprender a despejar las vías respiratorias de cuerpos extraños utilizando un método como las compresiones abdominales.

Prevención

La prevención depende de la causa de la obstrucción de las vías respiratorias altas.

Los siguientes métodos pueden ayudar a prevenir una obstrucción:

  • Comer lentamente y masticar el alimento por completo
  • No beber demasiado alcohol antes o mientras esté comiendo
  • Mantener los objetos pequeños fuera del alcance de niños pequeños
  • Verificar que las dentaduras postizas encajen adecuadamente

Figures

Anatomía de la gargantaAsfixiaSistema respiratorio

Referencias

Manno M. Pediatric respiratory emergencies: Upper airway obstruction and infections. In: Marx J, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Mosby; 2009:chap 166.

Thomas SH, Brown DFM. Foreign bodies. In: Marx J, ed. Rosen's Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Mosby; 2009:chap 57.

Reardon RF, Mason PE, Clinton JE. Basic airway management and decision-making. In: Roberts JR, ed. Roberts & Hedges’ Clinical Procedures in Emergency Medicine. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2013:chap 3.

Revision

Last reviewed 7/26/2013 by Jacob L. Heller, MD, MHA, Emergency Medicine, Virginia Mason Medical Center, Seattle, Washington. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.

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