Tomografía por emisión de positrones (TEP)

Definición

Es un examen imagenológico que utiliza una sustancia radiactiva, llamada marcador, para buscar una patología en el cuerpo.

A diferencia de la resonancia magnética (RM) y las tomografías computarizadas (TC), que revelan la estructura de órganos y el flujo sanguíneo hacia y desde estos, una TEP muestra cómo están funcionando los órganos y tejidos.

Los exámenes conexos abarcan:

Nombres alternativos

Tomografía por emisión de positrones

Forma en que se realiza el examen

Una TEP utiliza una pequeña cantidad de material radiactivo (marcador), el cual se administra a través de una vena (IV), generalmente en la parte interna del codo. Éste viaja a través de la sangre y se acumula en órganos y tejidos. El marcador le ayuda al radiólogo a ver ciertas áreas preocupantes más claramente.

Usted debe esperar cerca mientras el cuerpo absorbe el marcador. Esto tarda alrededor de una hora.

Luego, usted se acostará sobre una mesa estrecha que se desliza dentro de un gran escáner en forma de túnel. El escáner para TEP detecta señales del marcador y una computadora convierte los resultados en imágenes tridimensionales. Las imágenes aparecen en un monitor para que el médico las interprete.

Usted debe permanecer quieto durante el examen, ya que el movimiento excesivo puede causar imágenes borrosas y errores.

La duración del examen depende de qué parte del cuerpo se esté escaneando. 

Preparación para el examen

A usted le pueden solicitar no comer nada durante 4 a 6 horas antes del examen, pero podrá tomar agua.

Coméntele al médico si:

  • Le teme a los espacios cerrados (claustrofobia), para lo cual le pueden dar un medicamento que le ayude sentirse con sueño y menos ansioso.
  • Está embarazada o cree que podría estarlo.
  • Tiene algún tipo de alergias al material inyectado (medio de contraste).

Coméntele siempre al médico acerca de los medicamentos que esté tomando, entre ellos, los que haya comprado sin una receta. Algunas veces, los medicamentos pueden interferir con los resultados del examen.

Lo que se siente durante el examen

Usted puede sentir un pinchazo fuerte cuando se introduce la aguja que contiene el marcador dentro de la vena.

Una TEP no provoca ningún dolor. La mesa puede estar dura o fría, pero usted puede solicitar una manta o almohada.

Un intercomunicador en el cuarto le permite hablar en cualquier momento con alguien.

No hay ningún tiempo de recuperación, a menos que le hayan dado un medicamento para relajarse.

Razones por las que se realiza el examen

Una TEP puede revelar el tamaño, la forma, la posición y algunas funciones de órganos.

Este examen se puede utilizar para:

  • Revisar la función cerebral.
  • Diagnosticar cáncer, problemas cardíacos y trastornos cerebrales.
  • Ver qué tan lejos se ha diseminado el cáncer.
  • Mostrar áreas en las cuales haya flujo sanguíneo deficiente al corazón.

Se pueden tomar varias TEP con el tiempo para verificar qué tan bien está respondiendo usted al tratamiento para el cáncer u otra enfermedad.

Valores normales

Un resultado normal significa que no se observaron problemas en el tamaño, forma o posición de un órgano. Tampoco hay áreas en las cuales el marcador se haya acumulado anormalmente.

Significado de los resultados anormales

Los resultados anormales dependen de la parte del cuerpo que se está estudiando y pueden deberse a:

  • Cambio en el tamaño, forma o posición de un órgano
  • Cáncer
  • Infección
  • Problema con el funcionamiento de un órgano

Riesgos

La cantidad de radiación utilizada en una TEP es baja y es más o menos la misma cantidad que en la mayoría de las tomografías. Se utilizan marcadores de corta vida para que la radiación se vaya del cuerpo en aproximadamente 2 a 10 horas.

Coméntele al médico antes de hacerse este examen si está embarazada o amamantando, ya que los bebés y los fetos son más sensibles a la radiación, debido a que los órganos aún están creciendo.

En raras ocasiones, las personas pueden tener una reacción alérgica al material radiactivo. Algunas personas presentan dolor, enrojecimiento o hinchazón en el sitio de la inyección.

Consideraciones

Es posible obtener resultados falsos en una TEP. Los niveles de glucemia e insulina pueden afectar los resultados del examen en personas con diabetes.

La mayoría de las TEP ahora se llevan a cabo junto con una tomografía computarizada, una combinación denominada TEP/TC.

Figures

Gammagrafía del agrandamiento de la tiroides

Referencias

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Segerman D, Miles KA. Radionuclide imaging: general principles. In: Adam A, Dixon AK, eds. Grainger & Allison's Diagnostic Radiology: A Textbook of Medical Imaging. 5th ed. New York, NY: Churchill Livingstone; 2008:chap 7.

Revision

Last reviewed 11/9/2012 by David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by A.D.A.M. Health Solutions, Ebix, Inc., Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, David R. Eltz, Stephanie Slon, and Nissi Wang.

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