Pesadillas

Definición

Es un mal sueño que produce fuertes sensaciones de miedo, terror, angustia o ansiedad.

Causas

Las pesadillas generalmente comienzan antes de los 10 años y casi siempre se consideran una parte normal de la infancia. Tienden a ser más comunes en las niñas que en los niños. Las pesadillas pueden desencadenarse por hechos aparentemente rutinarios, como iniciar estudios en un nuevo colegio, hacer un viaje o una enfermedad leve en uno de los padres.

Las pesadillas pueden continuar hasta la edad adulta. Pueden ser sólo una forma que nuestro cerebro tiene de hacer frente a las tensiones y temores de la vida cotidiana. Una o más pesadillas durante un breve período de tiempo pueden ser causadas por:

  • Un hecho importante de la vida, como la pérdida de un ser querido o un acontecimiento traumático.
  • Aumento del estrés en el hogar o el trabajo.

Las pesadillas se pueden desencadenar por:

  • Un nuevo fármaco recetado por el médico
  • Abstinencia del alcohol de manera abrupta
  • Tomar demasiado alcohol 
  • Comer justo antes de ir a la cama
  • Drogas ilícitas
  • Enfermedad con fiebre
  • Medicamentos o ayudas para dormir de venta libre
  • Suspensión de ciertos fármacos como somníferos o narcóticos para el dolor

Las pesadillas repetitivas también pueden ser un signo de:

Cuidados en el hogar

El estrés es una parte normal de la vida. En pequeñas cantidades, es bueno. Puede motivarlo a uno y ayudarle a lograr más, pero demasiado estrés puede ser perjudicial.

Si está bajo estrés, solicite apoyo de amigos y de parientes. Hablar sobre lo que está pasando realmente por su cabeza puede ayudar.

Otros consejos abarcan:

  • Seguir una rutina de acondicionamiento físico regular, con ejercicios aeróbicos si es posible. De esta manera, usted descubrirá que puede llegar a conciliar el sueño de una forma más rápida, tener un sueño más profundo y despertar sintiéndose más renovado.
  • Reducir la cafeína y el alcohol.
  • Sacar más tiempo para los intereses y pasatiempos personales.
  • Ensayar con técnicas de relajación, como fantasías guiadas, escuchar música, practicar yoga o meditación. Con algo de práctica, estas técnicas pueden ayudarle a reducir el estrés.
  • Escuche al cuerpo cuando le diga que disminuya la velocidad o que tome un descanso.

Practique una buena higiene del sueño. Acuéstese a la misma hora todas las noches y despiértese a la misma hora cada mañana. Evite el uso prolongado de tranquilizantes, al igual que la cafeína y otros estimulantes.

Cuándo contactar a un profesional médico

Si sus pesadillas comenzaron poco después de que empezó a tomar un medicamento nuevo, póngase en contacto con el médico, quien le dirá si debe dejar de tomar ese medicamento.

En caso de pesadillas causadas por los efectos de drogas ilícitas o el consumo regular de alcohol, pídale consejo al médico sobre la forma más segura y más eficaz de abandonar esto.

Consulte con el médico si:

  • Tiene pesadillas más de una vez a la semana.
  • Las pesadillas le impiden descansar bien durante la noche y ponerse al día con sus actividades diarias durante un período prolongado.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico lo examinará y le hará preguntas sobre las pesadillas que está teniendo. Los siguientes pasos pueden ser: 

  • Determinados exámenes
  • Cambios en los medicamentos
  • Nuevos medicamentos para ayudar con algunos de los síntomas
  • Remisión a un profesional en salud mental

Referencias

American Psychiatric Association. Diagnostic and statistical manual of mental disorders. 5th ed. Arlington, Va: American Psychiatric Publishing. 2013.

Aurora RN, Zak RS, Auerbach SH, et al. Best practice guide for the treatment of nightmare disorder in adults. J Clin Sleep Med. 2010;6:389-401.

Chokroverty S, Avidan AY. Sleep and its disorders. In: Daroff RB, Fenichel GM, Jankovic J, Mazziotta JC, eds. Bradley's Neurology in Clinical Practice. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2012:chap 68.

Revision

Last reviewed 2/24/2014 by Fred K. Berger, MD, Addiction and Forensic Psychiatrist, Scripps Memorial Hospital, La Jolla, California. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Isla Ogilvie, PhD, and the A.D.A.M. Editorial team.

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