Dificultad respiratoria

Definición

La dificultad para respirar puede involucrar: 

  • Respiración difícil
  • Respiración incómoda
  • Sentirse como si no estuviera recibiendo suficiente aire 

Nombres alternativos

Falta de aliento; Falta de respiración; Dificultad para respirar; Disnea 

Consideraciones

No existe una definición estándar para la dificultad respiratoria. Algunas personas pueden sentirse disneicas con sólo hacer ejercicio leve (por ejemplo, subir escaleras), aunque no padezcan una enfermedad. Otras pueden tener enfermedad pulmonar avanzada, pero nunca sentir falta de aliento.

Las sibilancias son una de las formas de dificultad respiratoria en la cual usted produce un sonido chillón al exhalar.

Causas

La dificultad respiratoria tiene muchas causas diferentes.

Por ejemplo, la cardiopatía puede causar disnea si el corazón es incapaz de bombear suficiente sangre para suministrar oxígeno al cuerpo. Si el cerebro, los músculos u otros órganos corporales no reciben suficiente oxígeno, se puede experimentar una sensación de disnea. 

La dificultad respiratoria también puede deberse a problemas con los pulmones, las vías respiratorias u otros problemas de salud.

Problemas con los pulmones:

Emphysema

Problemas con las vías respiratorias que llevan a los pulmones:

  • Bloqueo de los conductos de aire en la nariz, la boca o la garganta 
  • Ahogamiento con algo atorado en las vías respiratorias
  • Crup
  • Epiglotitis

Problemas con el corazón:

Otros problemas:

Cuidados en el hogar

Algunas veces, una dificultad respiratoria leve puede ser normal y no es motivo de preocupación. La congestión nasal fuerte es un ejemplo. El ejercicio extenuante, sobre todo cuando usted no se ejercita regularmente, es otro ejemplo.

Si la dificultad para respirar es nueva o está empeorando, puede deberse a un problema serio. Aunque muchas causas no son peligrosas y son fácilmente corregibles, llame al médico por cualquier dificultad respiratoria.

Si le han estado tratando un problema prolongado con sus pulmones o corazón, siga las instrucciones del médico para aliviar dicho problema.

Cuándo contactar a un profesional médico

Acuda a la sala de urgencias o llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • Se presenta dificultad respiratoria de manera súbita o que interfiere de manera seria con la respiración.
  • Alguien deja de respirar por completo.

Acuda al médico si la dificultad respiratoria está acompañada de lo siguiente:

  • Molestia, dolor o presión en el pecho (estos son síntomas de angina).
  • Fiebre.
  • Falta de aliento después de actividad leve o mientras se está en reposo.
  • Falta de aliento que lo despierta en la noche o que lo obliga a dormir apuntalado para respirar.
  • Opresión en la garganta o una tos ronca y chillona.
  • Haber inhalado o haberse ahogado con un objeto (aspiración o ingestión de un objeto extraño).
  • Sibilancias.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico o el personal de enfermería lo examinarán y le harán preguntas acerca de la historia clínica y los síntomas.

  • ¿Por cuánto tiempo ha tenido la dificultad para respirar?
  • ¿Ha progresado lentamente de semanas a meses?
  • ¿Comenzó recientemente?
  • ¿Comenzó en forma repentina?
  • ¿Hay una secuencia de episodios separados? ¿Cuánto duró cada uno y cada episodio tiene un patrón similar?
  • ¿Ha empeorado la dificultad respiratoria recientemente?
  • ¿Es la dificultad respiratoria la causa de que se despierte en la noche (disnea paroxística nocturna)?
  • ¿Cambia de intensidad la dificultad respiratoria?
  • ¿La dificultad respiratoria ocurre cuando está en reposo?
  • ¿Cuánto dura cada episodio?
  • ¿Empeora cuando se acuesta (ortopnea)?
  • ¿Empeora al cambiar la posición del cuerpo?
  • ¿Se desarrolló dentro de las cuatro a seis horas siguientes a la exposición a algo a lo que usted es o puede ser alérgico (antígeno)?
  • ¿Hace gruñidos o sonidos sibilantes al respirar?
  • ¿Hay falta de aliento solamente cuando hay sibilancias?
  • ¿Su patrón de respiración es irregular?
  • ¿Retrae los músculos del tórax al respirar (tiraje)?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

Los exámenes que pueden ordenar abarcan:

Si la dificultad respiratoria es grave, es posible que deba acudir al hospital. Usted puede recibir medicamentos para tratar la causa de la dificultad respiratoria.

Si su nivel de oxígeno en la sangre es muy bajo, es posible que necesite recibir dicho gas. 

Figures

Referencias

Kraft M. Approach to the patient with respiratory disease. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Goldman’s Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 83.

Revision

Last reviewed 4/21/2013 by David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by A.D.A.M. Health Solutions, Ebix, Inc., Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, Stephanie Slon, and Nissi Wang.

Disclaimers

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