Bronquiolitis

Definición

Es una hinchazón y acumulación de moco en las vías aéreas más pequeñas en los pulmones (bronquiolos). Por lo general, se debe a una infección viral.

Bronquiolitis

Causas

La bronquiolitis por lo general afecta a los niños menores de dos años, con una edad pico de tres a seis meses. Es una enfermedad común y algunas veces grave. La causa más frecuente es el virus sincicial respiratorio (VSR). Más de la mitad de los bebés están expuestos a este virus en su primer año de vida.

Otros virus que pueden causar la bronquiolitis pueden ser:

El virus se propaga si se entra en contacto directo con las secreciones de la nariz y la garganta de alguien que tenga la enfermedad. Esto puede suceder cuando otro niño o un adulto que tiene un virus:

  • Tose o estornuda cerca y las diminutas gotitas que lanza al aire luego son inhaladas por el bebé.
  • Toca juguetes u otros objetos que luego son tocados por el bebé. 

La bronquiolitis se da con mayor frecuencia en los meses de otoño e invierno que en otros momentos del año. Es una razón muy común de hospitalización de niños menores de un año durante el invierno y comienzos de la primavera.

Los factores de riesgo de bronquiolitis abarcan:

  • Estar expuesto al humo del cigarrillo
  • Ser menor de seis meses
  • Vivir en condiciones de hacinamiento
  • No ser amamantado
  • Nacer antes de las 37 semanas de gestación

Síntomas

Algunos niños pueden tener pocos síntomas o síntomas menores.

La bronquiolitis comienza como una infección leve de las vías respiratorias altas. Al cabo de dos o tres días, el niño presenta más problemas respiratorios, como sibilancias y tos.

Los síntomas abarcan:

  • Piel morada debido a la falta de oxígeno (cianosis): se necesita tratamiento urgente
  • Dificultad respiratoria, que incluye sibilancias y falta de aliento
  • Tos
  • Fatiga
  • Fiebre
  • Los músculos alrededor de las costillas se hunden a medida que el niño trata de inhalar (llamado tiraje)
  • Las fosas nasales del bebé se ensanchan al respirar
  • Respiración rápida (taquipnea)

Pruebas y exámenes

El médico llevará a cabo un examen físico y auscultará los pulmones. Esto puede revelar:

  • Sibilancias y sonidos crepitantes que se oyen a través de un estetoscopio.

Los exámenes que se pueden hacer abarcan:

Tratamiento

El principal objetivo del tratamiento es aliviar los síntomas, como dificultad para respirar y sibilancias.

Los antibióticos no funcionan contra las infecciones virales. Los medicamentos con los que se tratan los virus pueden usarse para tratar a niños muy enfermos.

Pueden utilizarse medidas para aliviar los síntomas en casa. Procure que el niño:

  • Beba mucho líquido. La leche materna o la leche artificial son perfectas para niños menores de un año. Las bebidas con electrólitos, como Pedialyte, también se pueden usar sin problema con los bebés.
  • Respire aire húmedo para ayudar a aflojar el moco pegajoso. Use un humidificador para humectar el aire. 
  • Descanse mucho.
No permita que alguien fume en la casa, el auto o cualquier lugar cercano a su hijo. Los niños que tienen problemas para respirar pueden quedarse en el hospital. El tratamiento allí puede necesitar oxigenoterapia y líquidos a través de una vena (IV).

Expectativas (pronóstico)

La respiración a menudo mejora al tercer día y los síntomas en su mayoría desaparecen al cabo de una semana. En raras ocasiones, se presentan neumonía o problemas respiratorios más graves.

Algunos niños pueden tener problemas con sibilancias o asma a medida que crecen.

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico inmediatamente o acuda al servicio de emergencias si el niño con bronquiolitis:

  • Resulta extremadamente cansado.
  • Presenta un color azuloso en la piel, las uñas o los labios.
  • Comienza a respirar muy rápido.
  • Tiene un resfriado que empeora repentinamente.
  • Presenta dificultad respiratoria.
  • Experimenta aleteo nasal o tiraje al tratar de respirar.

Prevención

La mayoría de los casos de bronquiolitis no se pueden prevenir porque los virus causantes de esta enfermedad son comunes en el medio ambiente. La atención cuidadosa al lavado de las manos, sobre todo alrededor de los bebés, puede ayudar a prevenir la diseminación de los virus.

Se puede recomendar para ciertos niños un medicamento llamado palivizumab (Synagis) que refuerza el sistema inmunitario. El pediatra le indicará si este medicamento es apropiado para su hijo.

Figures

BronquiolitisPulmones y alveolos normales

Referencias

Watts KD, Goodman DM. Wheezing, bronchiolitis, and bronchitis. In: Kliegman RM, Behrman RE, Jenson HB, Stanton BF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 19th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 383.

American Academy of Pediatrics Subcommittee on the Diagnosis and Management of Bronchiolitis. Diagnosis and management of bronchiolitis. Pediatrics. 2006;118:1774-1793.

Revision

Last reviewed 8/22/2013 by Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.

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